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lunes, 26 de diciembre de 2011

Lo mejor de la ciencia 2011

El gas más limpio del Universo Astrónomos de la Universidad de California en Santa Cruz encontraron, por primera vez, restos de la materia prima original del Universo. Nubes de gas que datan del inicio de los tiempos contienen remanentes intactos del gas 'limpio' que apareció en los primeros minutos después del Big Bang y que nunca llegó a formar parte de las estrellas. Sólo los elementos más ligeros, principalmente hidrógeno y helio, se crearon en el Big Bang. Tuvieron que pasar varios cientos de millones de años para que grupos de este gas primordial se condensaran para formar las primeras estrellas, momento en el que los elementos más pesados se forjaron






Energía que no contamina Conocer la estructura de la proteína que las plantas utilizan para dividir el agua en átomos de hidrógeno y oxígeno, el Fotosistema II o PSII, podría tener la clave para encontrar una poderosa fuente de energía limpia: convertir la luz del sol en combustible  





La mejor vacuna contra la malaria No será la definitiva, pero la vacuna contra la malaria que investiga el laboratorio GSK será la primera que ayude a controlar la epidemia. Las últimas pruebas con 15,000 niños muestra que la inmunización reduce a la mitad el riesgo de infección en niños de corta edad, entre los cinco y los 17 meses. Nunca una vacuna contra la malaria ha estado tan cerca. Se confía en que pueda ser una realidad en 2015  





Minerales de diseño Las zeolitas, minerales muy porosos que se utilizan como catalizadores en la industria química, fertilizantes y engorde del ganado, es posible fabricarlos 'a la medida'. Químicos franceses y alemanes diseñaron una gama de estos minerales más baratas, delgadas y mejor equipadas  





Nutrición y enfermedad Del genoma, pasamos al proteoma y ahora al microbioma, la investigación de los infinitos microbios que habitan en el intestino humano. Los últimos estudios han identificado las bacterias dominantes en el tracto digestivo y su comportamiento. Mientras unas prosperan en una dieta muy protéica, otras prefieren los vegetales. Este comportamiento muestra una relación íntima entre nutrición y enfermedad  





Polvo de asteroide Por primera vez (es la primera muestra directa de un cuerpo planetario que se obtiene en 35 años) se pudo observar de cerca polvo de un asteroide rocoso, extraído y transportado a la Tierra por la misión Hayabusa de la agencia espacial japonesa. El análisis de las muestras de polvo confirmó que los meteoritos más comunes hallados en la Tierra (condritas ordinarias) proceden de los asteroides rocosos, que representan 17% de estos cuerpos en el Sistema Solar  



Retrasar los males del envejecimiento Este año se dio un paso más en la búsqueda de una solución para mitigar el paso del tiempo: la eliminación de células ancianas, las llamadas senescentes, que han dejado de dividirse. En experimentos con ratones se vio que el tratamiento retrasaba el comienzo de problemas asociados a la edad como las cataratas o la debilidad muscular. Los ratones tratados no vivieron más tiempo, pero sí mejor  





Sexo con neandertales nos hizo más fuertes El estudio del código genético de los modernos y antiguos humanos ha dejado valiosa información. A partir de un fragmento de hueso, se describió por primera vez una nueva especie humana que vivió en Siberia hace 40,000 años. Estos homínidos inteligentes convivieron con nuestros antepasados los neandertales y otro grupo humano que en aquel momento habitaba Asia. Otro trabajo científico del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva demostró que las relaciones sexuales entre los neandertales y seres humanos reforzó nuestro sistema inmunitario y nos hizo más fuertes, al introducir un gen fundamental contra los virus  





Prevenir la infección por VIH Para la revista Science el ensayo clínico HPTN 052, publicado en The New England Journal of Medicine, merece el calificativo de hallazgo científico del año. La prueba demostró que hay 96% menos probabilidades de que las personas infectadas por el VIH transmitan el virus a sus parejas si están siendo tratadas con antirretrovirales, lo cual parece poner fin al debate sobre si estos fármacos podrían proporcionar un doble beneficio, es decir tratamiento individual y prevención colectiva, al reducir la tasa de transmisión del VIH  



Sistemas Solares lejanos y extraños Los últimos descubrimientos astronómicos han sacado a la luz la existencia de nuevos sistemas planetarios distantes y extraños. Se han avistado, por ejemplo, 10 planetas que parecen estar flotando libremente en el espacio y otras rarezas que se encuentran en nuestro propio Sistema Solar, y la NASA acaba de anunciar el descubrimiento de dos nuevos planetas del tamaño de la Tierra  



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