El día que AT&T no quiso comprar Internet.

Lawrence Roberts en 1960
En 1971 ArpaNet, el embrión del que surgió Internet, tenía apenas dos años de vida y unos cuantos miles de nodos conectados. Ese mismo año, se envió el primer mensaje de correo electrónico. En aquel momento AT&T era un gigante que detentaba el monopolio de las comunicaciones telefónicas en Estados Unidos, con más de 100 millones de líneas instaladas. Aquel año la suerte de Internet pudo haber cambiado (para mal, con toda certeza) si AT&T hubiera aceptado la oferta del gobierno norteamericano de comprar ArpaNet, y extender su monopolio al mundo de las comunicaciones electrónicas. Pero AT&T dijo no: la ArpaNet no era compatible con sus redes.

Los detalles de la frustrada operación los ha revelado Lawrence Roberts, el ingeniero del MIT que el diseñó ArpaNet en 1967, por encargo del Departamento de Defensa de EEUU, en una entrevista con la revista Motherboard. El gobierno de EEUU tenía interés en transferir la red al sector privado, y se dirigió al “operador dominante”, propietario también de los Laboratorios Bell. Según Roberts,

“Fui a AT&T y les hice una oferta formal para que nos compraran la red. Básicamente se la regalábamos. La idea era dejar que se apropiaran de ArpaNet, continuaran a expandirla comercialmente y pudieran revenderla al gobierno más adelante, de modo que hubieran tenido un gigantesco contrato para vender de nuevo el servicio. [Los representantes de la operadora] fueron a los Bell Labs y tomaron una decisión firme: no podía considerar la adquisición, en tanto, dijeron, nuestros sistemas eran incompatibles con sus redes”.

En realidad, la incompatibilidad de sistemas no era más que una excusa, sostiene Joshua Kopstein en Motherboard, en tanto los ingenieros de la telefónica dudaban que una red experimental creada por el gobierno pudiera tener algún tipo de rentabilidad futura. Desde AT&T incluso se dudaba de la capacidad de los técnicos de ArpaNet de lograr el intercambio de paquetes de información, el principio operacional sobre el que se sostenía la red.

¿Cómo se hubiera desarrollado Internet de haber sido fagocitada por AT&T? Pues con toda certeza hubiera sido una red propietaria, de ámbito local y dudosamente hubiera dado lugar a obras colectivas como Wikipedia o Commons.


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